Thomas W. Lawson: la più grande nave a vela del mondo

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La Thomas W. Lawson è stata un veliero puro, cioè senza motore ausiliario, a sette alberi con chiglia in acciaio. Varato il 10 luglio 1902 nel cantiere navale Fore River Shipyard di Quincy, nel Massachusetts.

Chi l’ha costruito?

Costruito per la compagnia Coastwise Transportation Co. (John G. Crowley) di Boston. Originariamente creato per percorrere le rotte del carbone lungo la costa orientale americana. La Thomas W. Lawson è stata la prima petroliera con propulsione interamente a vela. Il nome deriva dal milionario di Boston Thomas W. Lawson, presidente in quegli anni della Boston Bay State Gas Company. All’inizio del XX secolo c’era una grande richiesta di petrolio. Quindi nel 1906 il veliero fu venduto alla Anglo-American Oil Co. Presso il cantiere Newport News & Drydock, trasformata in una petroliera con una capacità di 60.000 barili, rendendola una delle più grandi petroliere dell’epoca.

Le caratteristiche tecniche della Thomas W. Lawson


La sua lunghezza era di 475 piedi e conteneva sette alberi di quasi duecento piedi di altezza ciascuno, che trasportavano 25 vele con un’area complessiva di tela di 43.000 piedi quadrati. Misurava 5.218 tonnellate di stazza lorda, vantava una capacità di carico di 11.000 tonnellate ed era gestita da un equipaggio di soli 18 persone. La goletta, pur non essendo dotata di motore, era dotata di una timoneria a vapore. Con un impianto elettrico e persino rete telefonica. A pieno carico, il pescaggio del Thomas W. Lawson era di 9 metri. La Thomas W. Lawson per la sua grandezza era difficile da manovrare e viaggiava con lentezza. Infatti tendeva a imbardare e aveva bisogno di un forte vento per mantenere la rotta.

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Il primo viaggio

Durante il suo primo viaggio transatlantico da Filadelfia a Londra con un carico di kerosene, nella notte tra il 13 e il 14 dicembre 1907 incontrò una violenta tempesta al largo delle isole Scilly, vicino alla Cornovaglia. Il capitano George W. Dow, giudicando che la nave non fosse in grado di superare le isole, decise di fermare la nave gettando le ancore, ma durante la notte le catene si ruppero e il veliero andò alla deriva, naufragando contro alcuni scogli. Il capitano George Washington Dow, fiducioso che la nave sarebbe sopravvissuta alla tempesta, rifiutò categoricamente l’aiuto di due navi vicine. Charlotte Dorrien-Smith ha ricordato: “Il Capitano non ha lanciato segnali di pericolo e ha detto che non si considerava in alcun pericolo. Con il suo placcaggio avrebbe potuto resistere a qualsiasi tempesta sulla costa americana, ma ahimè, non qui”. Al mattino si poteva vedere la chiglia capovolta vicino alla scogliera.

La sua fine creò un grave danno umano e ambientale

Dei 18 uomini dell’equipaggio si salvarono solo il capitano George W. Dow e il macchinista E. Rowe. Uno spesso strato di liquido uscì dalla stiva della nave, accumulandosi in superficie. Era il carico di 58.000 barili di kerosene, che si disperse interamente in mare. È considerato il primo disastro ambientale da versamento di idrocarburi della storia.