The Turning Point: come Charles Dickens ha costruito Bleak House

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Robert Douglas-Fairhurst con The Turning Point ci offre un meraviglioso studio sulla vita di Dickens nel 1851, un anno importante per il romanziere e per la Gran Bretagna nel suo complesso.

Cosa ha di speciale The Turning Point?

Il problema della maggior parte delle biografie è che tendono ad avere solo due impostazioni di ritmo. C’è la lentezza della contabilità episodica, una cosa dopo l’altra. E parallelamente c’è il galoppo che fa svanire gli anni nelle pagine. Lo slancio può accumularsi e può bloccarsi, a seconda della vita indagata, ma questa doppia velocità è l’ostacolo da cui la scrittura biografica fatica a liberarsi. Robert Douglas-Fairhurst non è un innovatore nel restringere il suo campo d’azione a un periodo specifico ma è sicuramente il primo a scandire la vita di Charles Dickens in questo modo.

L’importanza di quella parte di vita per Dickens

Il 1851 fu un anno importante sia nelle circostanze personali dello scrittore che nella vita della nazione e il rimbalzo delle idee tra i due permette a Douglas-Fairhurst di impostare il suo ritmo narrativo, allo stesso tempo irresistibile e minaccioso. The Turning Point vede Dickens come un prodotto della sua epoca, “un’incarnazione vivente della sua energia e ambizione“, e identifica il libro che si stava preparando a scrivere, Bleak House, non solo come “il più grande esperimento narrativo della sua carriera” ma come un segnale per il futuro del romanzo stesso. Tipico dell’eclettismo della gazza di questo libro è che nota “turning point” come una frase che sta prendendo piede nell’inglese medio-vittoriano.

La storia nel libro

Compiendo 39 anni a febbraio, Dickens si trova in uno stato d’animo irrequieto, curando la sua rivista settimanale, Household Words, consultandosi con la sua amica Angela Coutts sulla gestione di Urania Cottage, il suo rifugio londinese per donne “cadute”, cercando di istituire una corporazione letteraria per autori bisognosi e, forse la cosa che gli sta più a cuore, organizzando una produzione della commedia del suo amico Edward Bulwer-Lytton Not So Bad As We Seem per un gala di beneficenza. Dickens avrebbe potuto diventare un attore anni prima ma ora eccelleva come attore-manager, dirigendo, persuadendo, ispirando, controllando. Riuscì persino a convincere il Duca del Devonshire a prestargli la sua grande villa londinese come sede della prima reale della commedia. Il duca mise anche a disposizione il suo giardiniere, Joseph Paxton, per supervisionare la messa in scena a Devonshire House.

Chi era Paxton e perché fu cosi importante

Il nome di Paxton era famoso quasi quanto quello di Dickens, perché a maggio il suo tanto decantato Crystal Palace a Hyde Park aprì le porte e la Grande Esposizione era in corso. “Un gigantesco punto esclamativo architettonico“, nelle parole di Douglas-Fairhurst, questa vasta cattedrale di vetro e ferro divise le opinioni. Mentre alcuni la consideravano un simbolo di progresso e una singolare impresa di ingegneria, altri, come Ruskin, la consideravano fredda e senza vita. Dickens stesso non era un fan, preferendo edifici a misura d’uomo. Essendo uno a cui “l’ordine” era sacro, deplorava anche la profusione sgargiante della mostra. In un’altra visita in luglio, fu più preso dalla vista di 100 scolari che vagavano per il posto. Più tardi scoprì che uno di loro si era perso ed era finito a Hammersmith. Dopo aver passato la notte in una casa di lavoro, il ragazzo fu recuperato da sua madre. Si suppone che le abbia chiesto quando tutto sarebbe finito. “Era una Grande Esposizione, disse, ma la riteneva lunga”. Si può sentire la risata di Dickens in questa frase.

I lutti nella vita di Dickens

Come sempre, la famiglia era vicina al suo cuore e ai suoi nervi. A marzo, suo padre morì dopo un’angosciosa operazione chirurgica all’inguine, una morte che probabilmente fece rivivere tutta la sua ambivalenza di una vita verso questo genitore insoddisfacente. Ricostruendolo come Micawber in David Copperfield, Dickens poteva essere felice della sua inettitudine, ma nella vita reale John Dickens era stato una piaga e un salasso per le sue risorse. Meno di due settimane dopo, la sua figlia neonata Dora morì improvvisamente, una notizia che comunicò alla moglie, Catherine, ospite a Malvern, in una lettera che cercava delicatamente di attutire lo shock, come se lei stessa fosse stata una bambina. Flessibile e paffuta, Catherine gli aveva dato nove figli in 13 anni, durante i quali le vibrazioni della sua impazienza e del suo malcontento nei suoi confronti erano diventate più forti. Douglas-Fairhurst osserva che l’esempio di Bulwer-Lytton avrebbe messo in guardia Dickens su come un cattivo matrimonio possa inquinare la propria vita, ma il parallelo non regge del tutto: Rosina Bulwer-Lytton era una furia vendicativa che perseguì una campagna pubblica contro il marito, mentre Catherine Dickens divenne semplicemente un ingombro infelice. Una serie di lettere scoperte di recente rivela che negli anni precedenti alla loro separazione Dickens cercò di farla dichiarare pazza, uno stratagemma degno del più maturo melodramma vittoriano.

Tutti i successi mancati e i fallimenti

Douglas-Fairhurst è chiaro sui fallimenti di Dickens, non solo nel suo trattamento di Catherine, ma nei suoi atteggiamenti reazionari verso la classe, la razza e la liberazione delle donne. La nuova moda dei bloomers nel 1851 provocò il suo ridicolo. Le donne che indossavano i pantaloni erano un oltraggio all’ordine sociale, sostenne nella stampa, chiarendo che il loro fare qualcosa che andasse oltre la gestione della casa doveva essere scoraggiato. Organizzò la propria casa con rigore, ricreando un modello quasi identico al suo precedente domicilio quando trasferì la famiglia in una nuova casa a Tavistock Square. Gli piaceva tenere tutti a bada. Eppure, per tutte le critiche al suo personaggio, The Turning Point è più ammirevole che ammonitivo e il modo in cui si costruisce progressivamente verso Bleak House, il grande progetto che aveva fermentato nella sua testa per tutto l’anno, rende il finale molto soddisfacente. Una pagina manoscritta del romanzo, densa di cancellature ed emendamenti, è riprodotta come prova del minuzioso processo di creazione di Dickens. Robert Douglas-Fairhurst si è preso cura di lui e questo libro meravigliosamente divertente ne è il risultato.