Test del cane: fiuto del cane rileva il Covid-19?

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test del cane

Una ricerca ha constatato con il “Test del cane” che i cani possono fiutare SARS-CoV-2 nei campioni di urina con una precisione del 96%, secondo uno studio proof-of-concept. Ma sarà attendibile come il tampone molecolare? È normale farci determinate domande per un tema che stiamo vivendo ogni singolo giorno. Cerchiamo di capirci qualcosa.

“Test del cane” come il tampone molecolare?

Il “test del cane” è molto lontano dalle applicazioni pratiche. Quindi non si può dire che sia attendibile come il tampone molecolare. Questo perché la ricerca ha chiarito che i cani potevano distinguere solo tra risultati positivi e negativi nei campioni con cui si erano addestrati. Non sono riusciti a rilevare SARS-CoV-2 quando sono stati presentati campioni completamente nuovi.

È noto che i cani sono in grado di annusare profumi specifici per varie malattie come ad esempio il diabete. Studi precedenti hanno dimostrato che SARS-CoV-2 ha anche una forte firma che i cani possono rilevare nella saliva e nei campioni di sudore. In effetti, sempre secondo lo studio effettuato, i cani sono già stati schierati per rilevare COVID-19 in un aeroporto di Dubai. Ma come fanno i cani ad essere in grado di rilevare il virus nei campioni di urina, dove il carico del virus è tipicamente inferiore?


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Come si è svolto l’addestramento del “test del cane”

Per capirlo, un gruppo di ricercatori hanno prima addestrato un Labrador Retriever e un Malinois Belga. I cani dovevano inizialmente riconoscere il profumo di una sostanza sintetica nota come composto di rilevamento universale (UDC), che è un odore che non si trova naturalmente nell’ambiente. Hanno messo il composto su una delle 12 porte di una “ruota profumata” e hanno premiato i cani ogni volta che hanno reagito alla porta contenente UDC.

Quando sono stati in grado di riconoscere consecutivamente l’UDC, i ricercatori hanno quindi utilizzato la ruota del profumo per addestrare i cani a reagire ai campioni di urina prelevati da pazienti positivi alla SARS-CoV-2. I campioni sono stati prelevati da sette individui risultati positivi al test SARS-CoV-2, due adulti e cinque bambini, e sei bambini con test SARS-CoV-2 negativi. Durante l’addestramento, ai cani sono stati forniti due scenari. Uno in cui la ruota del profumo conteneva l’odore target in una porta e un odore di controllo o distrattore negli altri, e uno in cui la ruota del profumo conteneva tutti gli odori di controllo o distrattore.

I ricercatori hanno scoperto che dopo tre settimane di addestramento, tutti i cani potevano identificare campioni SARS-CoV-2 positivi con una precisione del 96%, in media. La specificità complessiva era del 99%, il che significa che c’erano a malapena falsi positivi. La sensibilità complessiva però era del 68%, il che significa che c’erano alcuni falsi negativi.

Cosa dichiara la direttrice Cynthia Otto

Il motivo della sensibilità inferiore potrebbe essere dovuto al modo rigoroso in cui hanno condotto il test del cane. Se i cani passano una volta un porto con un campione positivo senza rispondere, ciò è stato etichettato come mancato, secondo una dichiarazione. Infatti la direttrice del Centro per cani da lavoro della University of Pennsylvania School of Veterinary Medicine, Cynthia Otto, dichiara: “Questa non è una cosa semplice che chiediamo di fare ai cani. Devono essere precisi nel rilevare l’odore dell’infezione, ma devono anche generalizzare gli odori di fondo di persone diverse”.

In effetti, i cani hanno faticato un po nelle prove. Tendevano a discriminare tra i profumi dei pazienti reali e non il loro stato di infezione. Inoltre erano anche confusi da un campione di un paziente che si era recentemente ripreso da COVID-19 ma aveva un risultato del test negativo. La direttrice prosegue nella dichiarazione: “I cani hanno continuato a rispondere a quel campione, e abbiamo continuato a dire loro di no. Ma ovviamente c’era ancora qualcosa nel campione del paziente su cui i cani stavano inserendo”. Sta di fatto che i cani sono riusciti a identificare gli stessi campioni sugli stessi pazienti. Quando sono stati presentati nuovi campioni non sono stati in grado di riconoscerli.

Cosa ci aspetta nel futuro

In futuro i ricercatori dovrebbero addestrare cani su campioni diversi e non testare ripetutamente i cani su campioni degli stessi individui. “Ora, i ricercatori stanno conducendo quello che chiamano lo studio della maglietta in cui addestrano i cani a rilevare se qualcuno è infetto da SARS-CoV-2 e se qualcuno è vaccinato in base agli odori lasciati sulle magliette che le persone indossavano durante la notte” dichiara la direttrice.

“Stiamo raccogliendo molti più campioni di quanto abbiamo fatto in questa prima ricerca, e speriamo che avvicinerà i cani a ciò che potrebbero incontrare in un contesto comunitario” conclude Cynthia Otto.

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