Scienziata cilena: testa batteri “mangiatori di metalli”

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Una scienziata del Cile sta sperimentando dei batteri, che mangiano i metalli. Spera possano aiutare a ripulire l’industria mineraria altamente inquinante nel suo paese.

Come la scienziata ha avuto l’idea?

Nel suo laboratorio in Antofagasta, una città industriale a 1.100 chilometri a nord di Santiago, la biotecnologa 33enne Nadac Reales ha condotto test con estremofili, organismi che vivono in ambienti estremi. Reales ha avuto la sua idea mentre era ancora all’università. Conducendo un test in un impianto minerario utilizzando microrganismi per migliorare l’estrazione del rame. “Mi sono resa conto che c’erano varie esigenze nell’industria mineraria, ad esempio quello che è successo con i rifiuti metallici” ha detto.

Lo studio della scienziata: Nadac Reales

Nella sua ricerca, Reales, che ora gestisce la propria azienda Rudanac Biotec, si è concentrata sui batteri ossidanti il ​​ferro chiamati Leptospirillum. Ha estratto i batteri dai geyser Tatio situati a 4.200 metri sul livello del mare, a circa 350 chilometri da Antofagasta. I batteri “vivono in un ambiente acido che non è praticamente influenzato da concentrazioni relativamente elevate della maggior parte dei metalli”, ha detto. “All’inizio i batteri impiegavano due mesi per disintegrare un’unghia. Ma quando muoiono di fame, hanno dovuto adattarsi e trovare un modo per nutrirsi. Dopo due anni di prove, il risultato è stato un netto aumento della velocità con cui i batteri “mangiavano”, divorando un’unghia in soli tre giorni.

Quali sono i batteri che la scienziata utilizza?

Reales afferma che “test chimici e microbiologici” hanno dimostrato che i batteri non sono dannosi per l’uomo o l’ambiente. I Leptospirillum è un genere di batteri ossidanti il ​​ferro che svolgono un ruolo importante nella bioleaching industriale (la conversione dei metalli in una forma solubile) e nella bioossidazione (l’estrazione dei metalli). Sono aerobi obbligati (richiedono ossigeno gassoso). Si è scoperto che la leptospirilla è il principale ossidante del ferro nei serbatoi industriali di bioossidazione a flusso continuo. La ragione del dominio di questo batterio nella bioossidazione è molto probabilmente il fatto che l’alto rapporto di ferro ferrico-ferroso inibisce tutti tranne le specie di Leptospirillum.

I Batteri estrarranno i minerali nello spazio

Batteri molto importanti per le miniere del Cile

Sono anche importanti contributori al processo di drenaggio della miniera acida. Questi si combinano per rendere Leptospirilla più importanti attori nei processi delle miniere acide di quanto si pensasse in precedenza. “Abbiamo sempre visto un grande potenziale in questo progetto che ha già superato un importante test in laboratorio”, ha affermato Drina Vejar, microbiologa che fa parte di un team di quattro persone che lavora con Reales. “È davvero necessario in questo momento in cui dobbiamo pianificare uno sviluppo più sostenibile, specialmente in tutte queste città con così tante industrie inquinanti”.

Una scoperta molto importante, ma che richiede investimenti


Le società minerarie hanno mostrato interesse per la ricerca, ma mentre Rudanac Biotec ha precedentemente beneficiato di un fondo statale per le start-up, l’azienda ha bisogno di investimenti per passare alla fase successiva delle prove. Questo è di grande interesse per le compagnie minerarie che potrebbero beneficiare per migliorare la loro estrazione su larga scala di rame o altri minerali, riducendo anche il loro inquinamento, cosa che sono obbligate a fare per legge. Reales ha recentemente presentato una richiesta per un brevetto internazionale per la sua tecnologia, ma soprattutto spera che contribuirà a ridurre i rifiuti metallici che macchiano il paesaggio nelle regioni minerarie del suo paese.