Razzi cinesi per deviare gli asteroidi e salvare la Terra

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Gli scienziati cinesi stanno pianificando di lanciare più di 20 razzi nello spazio per deviare l’impatto di un asteroide sulla Terra. Anche se questa non è una cosa in previsione i razzi cine sei sono pronti a evitare che un asteroide un giorno ponga fine alla vita sulla Terra.

Qual’è l’obiettivo dei razzi cinesi?

Il loro obiettivo è un asteroide chiamato Bennu, una roccia spaziale da 85,5 milioni di tonnellate (77,5 milioni di tonnellate). L’asteroide è sulla buona strada per piombare entro 4,6 milioni di miglia (7,5 milioni di chilometri) dall’orbita terrestre tra il 2175 e il 2199. Le possibilità di Bennu di colpire La Terra è minima: solo 1 su 2.700. L’asteroide è largo quanto l’Empire State Building è alto, il che significa che qualsiasi collisione con la Terra sarebbe catastrofica. L’energia cinetica stimata dell’impatto di Bennu con la Terra è di 1.200 megatoni, che è circa 80.000 volte maggiore dell’energia della bomba sganciata su Hiroshima. Per fare un confronto, la roccia spaziale che ha spazzato via i dinosauri ha fornito circa 100 milioni di megatoni di energia, secondo quanto riportato in precedenza da Live Science.

Quanti razzi servono per deviare l’asteroide?

Gli scienziati del National Space Science Center cinese hanno calcolato che servirebbero 23 razzi Long March 5, ciascuno del peso di 992 tonnellate (900 tonnellate). Tutti insieme dovrebbero spingere simultaneamente contro la roccia per deviare l’asteroide di quasi 6.000 miglia (9.000 km). I loro calcoli sono dettagliati in un nuovo studio che verrà pubblicato nel prossimo numero del 1° novembre della rivista Icarus. “Gli impatti di asteroidi rappresentano una grave minaccia per tutta la vita sulla Terra“, ha scritto Mingtao Li, ingegnere di scienze spaziali del National Space Science Center di Pechino e autore principale del nuovo studio. “Deviare un asteroide su una traiettoria di impatto è fondamentale per mitigare questa minaccia”.


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Le altre possibilità

Il piano degli scienziati cinesi eluderebbe la necessità di fermare l’asteroide con mezzi più diretti, ma più rischiosi, come il metodo della bomba atomica reso popolare da Bruce Willis nel film “Armageddon”. In realtà, bombardare la roccia spaziale in arrivo la spezzerebbe in più pezzi più piccoli che potrebbero ancora scontrarsi con la Terra, portando a conseguenze devastanti. Il piano cinese segue una proposta passata simile, ma leggermente più costosa, avanzata dagli Stati Uniti. Il piano della NASA, chiamato Hypervelocity Asteroid Mitigation Mission for Emergency Response (HAMMER), invierebbe una flotta di veicoli spaziali alti 9 metri con arieti per far fuori rotta l’asteroide. Le simulazioni della NASA suggeriscono che sarebbero necessari 34-53 colpi della sonda HAMMER, lanciata 10 anni prima che Bennu si scontrasse con la Terra, per spostare l’asteroide.

La NASA e l’ESA

La NASA e l’ESA (Agenzia spaziale europea) saranno le prime a testare un nuovo metodo di spostamento degli asteroidi in due missioni congiunte che partiranno il 24 novembre di quest’anno. La missione DART (Double Asteroid Redirection) invierà un veicolo spaziale per arrivare un anno dopo al sistema di asteroidi Didymos distante 7 milioni di miglia (11 milioni di chilometri). Una volta lì, la navicella spaziale della NASA andrà a sbattere contro la luna di Didymos, una roccia in orbita attorno all’asteroide. La missione dell’ESA, Hera, monitorerà quindi come DART ha spostato la luna fuori rotta.

Cosa sappiamo dell’asteroide Bennu

Bennu è un asteroide di tipo B, il che significa che contiene elevate quantità di carbonio e, potenzialmente, molte delle molecole primordiali presenti quando la vita è emersa sulla Terra. La NASA ha già inviato un veicolo spaziale, chiamato Osiris-Rex, alla ricerca di campioni dall’asteroide. Osiris-Rex è arrivato sopra Bennu nell’ottobre 2020, fluttuando sopra di esso abbastanza a lungo da raccogliere pezzi sciolti dalla sua superficie con il suo braccio di 3 m (10 piedi). Osiris-Rex dovrebbe tornare sulla Terra con il suo bottino nel 2023.

Cosa sappiamo dei racci cinesi Long March 5

I razzi Long March 5 sono i cavalli di battaglia del programma spaziale cinese, completando la maggior parte delle consegne alla stazione spaziale cinese e lanciando sonde cinesi su Marte e sulla luna. I razzi hanno causato preoccupazione in passato a causa del loro rientro incontrollato sulla Terra. A maggio, la sezione da 22 tonnellate (20 tonnellate) di un razzo Long March 5 è caduta sulla Terra, bruciando o atterrando in mare vicino alla penisola arabica. Nel maggio 2020, si credeva che frammenti di un precedente razzo del 5 marzo si fossero schiantati su due villaggi della Costa d’Avorio.