Perché Omicron è meno grave? Ecco gli studi che lo spiegano

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Una serie di nuovi studi su animali da laboratorio e tessuti umani stanno fornendo la prima indicazione del motivo per cui la variante di Omicron è meno grave e causa una malattia più lieve rispetto alle versioni precedenti del coronavirus.

Omicron è meno grave: cosa dicono gli studi sugli animali?

Negli studi su topi e criceti, Omicron ha prodotto infezioni meno dannose, spesso limitate in gran parte alle vie aeree superiori: naso, gola e trachea. La variante ha fatto molto meno danno ai polmoni, dove le varianti precedenti spesso causavano cicatrici e gravi difficoltà respiratorie. “È giusto dire che sta emergendo l’idea di una malattia che si manifesta principalmente nel sistema respiratorio superiore”, ha affermato Roland Eils, biologo computazionale presso l’Istituto di sanità di Berlino, che ha studiato come i coronavirus infettano le vie aeree. A novembre, quando dal Sudafrica è uscito il primo rapporto sulla variante Omicron, gli scienziati hanno potuto solo immaginare come potesse comportarsi diversamente dalle forme precedenti del virus. Tutto quello che sapevano era che aveva una combinazione distintiva e allarmante di oltre 50 mutazioni genetiche. Ricerche precedenti avevano dimostrato che alcune di queste mutazioni consentivano ai coronavirus di aggrapparsi più saldamente alle cellule. Altri hanno permesso al virus di eludere gli anticorpi, che servono come prima linea di difesa contro l’infezione. Ma come la nuova variante potesse comportarsi all’interno del corpo era un mistero. “Non è possibile prevedere il comportamento del virus solo dalle mutazioni“, ha affermato Ravindra Gupta, virologa dell’Università di Cambridge.

Gli studi su Omicron

Nell’ultimo mese, più di una dozzina di gruppi di ricerca, incluso il Dr. Gupta, hanno osservato il nuovo patogeno in laboratorio, infettando le cellule delle capsule di Petri con Omicron e spruzzando il virus nel naso degli animali. Mentre lavoravano, Omicron si è diffuso in tutto il pianeta, infettando prontamente anche le persone che erano state vaccinate o si erano riprese dalle infezioni. Ma quando i casi sono saliti alle stelle, i ricoveri sono aumentati solo modestamente. I primi studi sui pazienti hanno suggerito che Omicron aveva meno probabilità di causare malattie gravi rispetto ad altre varianti, specialmente nelle persone vaccinate. Tuttavia, quei risultati sono arrivati ​​​​con molti avvertimenti. Per prima cosa, la maggior parte delle prime infezioni da Omicron riguardava i giovani, che hanno meno probabilità di ammalarsi gravemente con tutte le versioni del virus. E molti di quei primi casi si sono verificati in persone con una certa immunità da precedenti infezioni o vaccini. Non era chiaro se Omicron si sarebbe dimostrato meno grave anche in una persona anziana non vaccinata, per esempio.

I primi risultati delle ricerche

Gli esperimenti sugli animali possono aiutare a chiarire queste ambiguità, perché gli scienziati possono testare Omicron su animali identici che vivono in condizioni identiche. Più di una mezza dozzina di esperimenti resi pubblici negli ultimi giorni hanno portato tutti alla stessa conclusione: Omicron è più mite di Delta e di altre versioni precedenti del virus. Mercoledì, un grande consorzio di scienziati giapponesi e americani ha pubblicato un rapporto su criceti e topi che erano stati infettati da Omicron o da una delle numerose varianti precedenti. Le persone infette da Omicron avevano meno danni ai polmoni, perdevano meno peso e avevano meno probabilità di morire, secondo lo studio. Sebbene gli animali infettati da Omicron abbiano manifestato in media sintomi molto più lievi, gli scienziati sono rimasti particolarmente colpiti dai risultati nei criceti siriani, una specie nota per essere gravemente ammalata con tutte le versioni precedenti del virus. “Questo è stato sorprendente, dal momento che ogni altra variante ha infettato in modo robusto questi criceti”, ha affermato il dott. Michael Diamond, virologo della Washington University e coautore dello studio. Diversi altri studi su topi e criceti hanno raggiunto la stessa conclusione. (Come la maggior parte delle ricerche urgenti di Omicron, questi studi sono stati pubblicati online ma non sono ancora stati pubblicati su riviste scientifiche.)

Meno peso sui polmoni

La ragione per cui Omicron è più mite potrebbe essere una questione di anatomia. Il dottor Diamond e i suoi colleghi hanno scoperto che il livello di Omicron nel naso dei criceti era lo stesso degli animali infettati da una precedente forma di coronavirus. Ma i livelli di Omicron nei polmoni erano un decimo o meno del livello di altre varianti. Una scoperta simile è arrivata dai ricercatori dell’Università di Hong Kong che hanno studiato frammenti di tessuto prelevati dalle vie aeree umane durante l’intervento chirurgico. In 12 campioni di polmone, i ricercatori hanno scoperto che Omicron cresceva più lentamente di Delta e altre varianti. I ricercatori hanno anche infettato il tessuto dei bronchi, i tubi nella parte superiore del torace che forniscono aria dalla trachea ai polmoni. E all’interno di quelle cellule bronchiali, nei primi due giorni dopo un’infezione, Omicron è cresciuto più velocemente di Delta o del coronavirus originale. Questi risultati dovranno essere seguiti da ulteriori studi, come esperimenti con scimmie o esami delle vie aeree di persone infette da Omicron. Se i risultati resistono al controllo, potrebbero spiegare perché le persone infette da Omicron sembrano avere meno probabilità di essere ricoverate in ospedale rispetto a quelle con Delta.

Come si diffonde Omicron

Le infezioni da coronavirus iniziano nel naso o forse nella bocca e si diffondono fino alla gola. Le infezioni lievi non vanno molto oltre. Ma quando il coronavirus raggiunge i polmoni, può fare gravi danni. Le cellule immunitarie nei polmoni possono reagire in modo eccessivo, uccidendo non solo le cellule infette ma anche quelle non infette. Possono produrre un’infiammazione incontrollata, cicatrizzando le delicate pareti del polmone. Inoltre, i virus possono sfuggire dai polmoni danneggiati nel flusso sanguigno, innescando coaguli e devastando altri organi. Il Dr. Gupta sospetta che i nuovi dati del suo team forniscano una spiegazione molecolare del perché Omicron non se la cava così bene nei polmoni. Molte cellule del polmone trasportano sulla loro superficie una proteina chiamata TMPRSS2 che può inavvertitamente aiutare i virus in transito ad entrare nella cellula. Ma il team del Dr. Gupta ha scoperto che questa proteina non si attacca molto bene a Omicron. Di conseguenza, Omicron fa un lavoro peggiore di infettare le cellule in questo modo rispetto a Delta. Un team dell’Università di Glasgow è giunto indipendentemente alla stessa conclusione. Attraverso un percorso alternativo, i coronavirus possono anche scivolare nelle cellule che non producono TMPRSS2. Più in alto nelle vie aeree, le cellule tendono a non trasportare la proteina, il che potrebbe spiegare l’evidenza che l’Omicron si trova lì più spesso che nei polmoni.

L’Omicron è meno grave perchè colpisce le vie aeree superiori

Il Dr. Gupta ipotizzò che Omicron si fosse evoluto in uno specialista delle vie aeree superiori, prosperando nella gola e nel naso. Se questo è vero, il virus potrebbe avere maggiori possibilità di essere espulso in minuscole gocce nell’aria circostante e di incontrare nuovi ospiti. “Riguarda ciò che accade nelle vie aeree superiori per la trasmissione, giusto?” Egli ha detto. “Non è proprio quello che succede in basso nei polmoni, dove accadono le malattie gravi. Quindi puoi capire perché il virus si è evoluto in questo modo”. Sebbene questi studi aiutino chiaramente a spiegare perché Omicron causi una malattia più lieve, non rispondono ancora al motivo per cui la variante è così efficace nel diffondersi da una persona all’altra. Solo giovedì gli Stati Uniti hanno registrato più di 580.000 casi, la maggior parte dei quali si pensa sia Omicron. “Questi studi affrontano la domanda su cosa può accadere nei polmoni, ma non affrontano realmente la questione della trasmissibilità”, ha affermato Sara Cherry, virologa presso la Perelman School of Medicine dell’Università della Pennsylvania. Il Dr. Diamond ha affermato di voler attendere ulteriori studi, soprattutto sulle persone anziché sugli animali, prima di avallare l’ipotesi che TMPRSS2 sia la chiave per comprendere Omicron. “Penso che sia ancora prematuro su questo“, ha detto.


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Il livello di contagio

Gli scienziati sanno che parte della contagiosità di Omicron deriva dalla sua capacità di eludere gli anticorpi, permettendogli di entrare facilmente nelle cellule delle persone vaccinate molto più facilmente rispetto ad altre varianti. Ma sospettano che Omicron abbia anche altri vantaggi biologici. La scorsa settimana, i ricercatori hanno riferito che la variante porta una mutazione che può indebolire la cosiddetta immunità innata, un allarme molecolare che attiva rapidamente il nostro sistema immunitario al primo segno di un’invasione nel naso. Ma ci vorranno più esperimenti per vedere se questo è davvero uno dei segreti del successo di Omicron. “Potrebbe essere semplice come, questo è molto più virus nella saliva e nei passaggi nasali delle persone”, ha detto il dott. Cherry. Ma potrebbero esserci altre spiegazioni per la sua efficiente diffusione: potrebbe essere più stabile nell’aria. “Penso che sia davvero una domanda importante”, ha detto.