L’inquinamento chimico ha superato il limite di sicurezza per l’umanità

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Il cocktail di inquinamento chimico che pervade il pianeta minaccia ora la stabilità degli ecosistemi globali da cui dipende l’umanità, sostengono gli scienziati. La plastica è particolarmente preoccupante, hanno detto, insieme a 350.000 sostanze chimiche sintetiche tra cui pesticidi, composti industriali e antibiotici. L’inquinamento da plastica si trova ora dalla cima del monte Everest agli oceani più profondi, e alcune sostanze chimiche tossiche, come i PCB, sono di lunga durata e diffuse.

Cosa dice lo studio sull’inquinamento chimico

Lo studio conclude che l’inquinamento chimico ha attraversato un “confine planetario”, il punto in cui i cambiamenti apportati dall’uomo alla Terra la spingono fuori dall’ambiente stabile degli ultimi 10.000 anni. L’inquinamento chimico minaccia i sistemi della Terra danneggiando i processi biologici e fisici che sono alla base di tutta la vita. Per esempio, i pesticidi spazzano via molti insetti non bersaglio, che sono fondamentali per tutti gli ecosistemi e, quindi, per la fornitura di aria pulita, acqua e cibo. “C’è stato un aumento di cinquanta volte nella produzione di prodotti chimici dal 1950 e si prevede che questo triplicherà di nuovo entro il 2050“, ha detto Patricia Villarrubia-Gómez, dottoranda e assistente di ricerca allo Stockholm Resilience Centre (SRC) che faceva parte del team di studio. “Il ritmo con cui le società stanno producendo e rilasciando nuove sostanze chimiche nell’ambiente non è coerente con il mantenimento di uno spazio operativo sicuro per l’umanità“. La dottoressa Sarah Cornell, professore associato e ricercatrice principale alla SRC, ha detto: “Per molto tempo, la gente ha saputo che l’inquinamento chimico è una brutta cosa. Ma non ci hanno pensato a livello globale. Questo lavoro porta l’inquinamento chimico, specialmente la plastica, nella storia di come le persone stanno cambiando il pianeta”. Alcune minacce sono state affrontate in misura maggiore, hanno detto gli scienziati, come le sostanze chimiche CFC che distruggono lo strato di ozono e la sua protezione dai dannosi raggi ultravioletti.

Come calcolare il limite

Determinare se l’inquinamento chimico ha attraversato un confine planetario è complesso perché non c’è una linea di base pre-umana, a differenza della crisi climatica e del livello pre-industriale di CO2 nell’atmosfera. Ci sono anche un numero enorme di composti chimici registrati per l’uso, circa 350.000, e solo una piccola frazione di questi è stata valutata per la sicurezza. Così la ricerca ha usato una combinazione di misure per valutare la situazione. Questi includevano il tasso di produzione delle sostanze chimiche, che sta aumentando rapidamente, e il loro rilascio nell’ambiente, che sta accadendo molto più velocemente della capacità delle autorità di tracciare o investigare gli impatti. I ben noti effetti negativi di alcune sostanze chimiche, dall’estrazione di combustibili fossili per produrle alla loro fuoriuscita nell’ambiente, erano parte della valutazione. Gli scienziati hanno riconosciuto che i dati erano limitati in molte aree, ma hanno detto che il peso delle prove indicava una violazione del confine planetario. “C’è la prova che le cose stanno puntando nella direzione sbagliata ad ogni passo”, ha detto la professoressa Bethanie Carney Almroth dell’Università di Gothenburg, che faceva parte del team. “Per esempio, la massa totale della plastica supera ora la massa totale di tutti i mammiferi viventi. Questo per me è un’indicazione abbastanza chiara che abbiamo superato un limite. Siamo nei guai, ma ci sono cose che possiamo fare per invertire parte di questo“.


L’inquinamento atmosferico ha ucciso oltre 300.000 persone nell’UE nel 2019

La necessità di una regolamentazione

Villarrubia-Gómez ha detto: “Passare a un’economia circolare è davvero importante. Questo significa cambiare i materiali e i prodotti in modo che possano essere riutilizzati, non sprecati”. I ricercatori hanno detto che è necessaria una regolamentazione più forte e in futuro un limite fisso alla produzione e al rilascio di sostanze chimiche, nello stesso modo in cui gli obiettivi di carbonio mirano a porre fine alle emissioni di gas serra. Il loro studio è stato pubblicato sulla rivista Environmental Science & Technology. Ci sono sempre più richieste per un’azione internazionale sui prodotti chimici e sulla plastica, compresa l’istituzione di un organismo scientifico globale per l’inquinamento chimico simile al Gruppo intergovernativo sui cambiamenti climatici. Il professor Sir Ian Boyd dell’Università di St Andrews, che non faceva parte dello studio, ha detto: “L’aumento del carico chimico nell’ambiente è diffuso e insidioso. Anche se gli effetti tossici delle singole sostanze chimiche possono essere difficili da rilevare, questo non significa che l’effetto aggregato sia probabilmente insignificante. La regolamentazione non è progettata per rilevare o capire questi effetti. Siamo relativamente ciechi di fronte a ciò che sta accadendo di conseguenza. In questa situazione, dove abbiamo un basso livello di certezza scientifica sugli effetti, c’è bisogno di un approccio molto più precauzionale per le nuove sostanze chimiche e per la quantità che viene emessa nell’ambiente”. Boyd, un ex consigliere scientifico capo del governo britannico, ha avvertito nel 2017 che l’assunzione da parte dei regolatori di tutto il mondo che fosse sicuro usare pesticidi su scala industriale in tutti i paesaggi era falsa. Il confine planetario dell’inquinamento chimico è il quinto dei nove che, secondo gli scienziati, sono stati superati: gli altri sono il riscaldamento globale, la distruzione degli habitat selvaggi, la perdita di biodiversità e l’eccessivo inquinamento da azoto e fosforo.