Jan Morris: scompare la pioniera trans dei viaggi

Dal suo scoop sull'Everest al suo viaggio come donna trans, è morta a 94 anni una voce autorevole dei racconti di viaggio

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Jan Morris

Jan Morris, la storica scrittrice di viaggi che ha evocato il tempo e il luogo con l’estro di un romanziere, è morta all’età di 94 anni. Suo figlio, Twm, ha annunciato la sua morte venerdì. “Questa mattina alle 11.40 da Ysbyty Bryn Beryl, sulla Llyn, l’autrice e viaggiatrice Jan Morris ha iniziato il suo più grande viaggio. Lascia sulla spiaggia la sua compagna di una vita, Elizabeth ”, ha scritto.

Cosa ha scritto Jan Morris?

Come giornalista Morris ha dato notizie monumentali, tra cui l’ascesa dell’Everest di Edmund Hillary e Tenzing Norgay, e il coinvolgimento francese nell’attacco israeliano all’Egitto nella guerra di Suez. Come autrice di bestseller di oltre 30 libri, è stata altrettanto lodata per storie tra cui Pax Britannica, il suo monumentale racconto dell’Impero britannico, e per i suoi coloriti resoconti di luoghi da Venezia a Oxford, da Hong Kong a Trieste. Ma era anche nota come pioniera transgender, con Conundrum, il suo racconto del viaggio da uomo a donna, un best seller internazionale quando fu pubblicato nel 1974.

La vita della pioniera trans

Nata come James Morris nel Somerset nel 1926, Morris ha sentito la necessità di una transizione fino all’infanzia. In Conundrum, ha ricordato di aver realizzato, all’età di tre o quattro anni, di essere “nata nel corpo sbagliato, e dovrei davvero essere una ragazza“. In un primo momento lei “lo custodiva come un segreto“, la “convinzione di sesso sbagliato … non più di una sfocatura, nascosta in fondo alla mia mente“. Ma per tutta la sua infanzia ha sentito “un desiderio di non sapere cosa, come se mancasse un pezzo del mio schema, o qualche elemento in me che dovrebbe essere duro e permanente, ma invece era solubile e diffuso“.

Anche nell’esercito

Morris si arruolò nell’esercito nel 1943 e prestò servizio come ufficiale dell’intelligence in Palestina prima di tornare a studiare inglese a Oxford e lavorare come giornalista. Quando il Times la inviò nella spedizione del 1953 per scalare l’Everest, Morris seguì lo scoop correndo giù per la montagna e inviando un messaggio in codice: “Condizioni della neve brutta sosta avanzata base abbandonata ieri fermata in attesa di miglioramento“. La storia apparve la mattina in cui Elisabetta II fu incoronata. Trascorse l’anno successivo viaggiando da New York a Los Angeles, un viaggio nel cuore raccontato nel suo primo libro, Coast to Coast, nel 1956. Il Guardian lo definì “ammirevolmente evocativo“.

L’inviata in Egitto

Morris si unì allo staff del Guardian, diretta in Egitto quando Israele lanciò un’invasione. Tornando attraverso il deserto del Sinai con le forze israeliane, Morris notò camion e carri armati egiziani che erano stati completamente inceneriti. In una conversazione con alcuni piloti di caccia francesi di base in un aeroporto fuori Tel Aviv, ha scoperto che avevano sostenuto la campagna israeliana con bombe al napalm. Il rapporto fu la prima prova della collusione francese nel conflitto di Suez, sollevando il coperchio su un piano che costrinse Eden a dimettersi e lasciò la Gran Bretagna umiliata.

Jan Morris e l’Italia

Per i successivi cinque anni Jan Morris ha alternato sei mesi al Guardian e sei mesi scrivendo libri sul Sud Africa e sul Medio Oriente. La pubblicazione della sua storia culturale, Venezia, nel 1960, le ha permesso di avvicinarsi alla scrittura a tempo pieno. Scrivendo sull’Observer, Harold Nicolson lo ha definito “un ritratto molto intelligente di una città eccentrica”, che “ci regala tutta la tristezza e la bellezza di una civiltà che è decaduta”. “Non è mai sdolcinato o sentimentale”, continuò Nicolson, “una vivace bora o una fresca brezza dell’Adriatico vengono sempre a spostare la nebbia e ad agitare le esalazioni paludiane; il suo è un libro molto virile.

L’inizio della transizione

Nicolson difficilmente poteva sapere che, mentre era a Venezia, Morris aveva iniziato a prendere le pillole ormonali, i primi passi di una transizione completata nel 1972 da un chirurgo di Casablanca. “Avrei dovuto essere terrorizzata, ma non lo ero“, disse al New York Times nel 1974. “Era inevitabile, ci ero andata mentalmente per tutta la vita“. I critici su entrambe le sponde dell’Atlantico hanno lottato con il suo resoconto della trasformazione, Conundrum.

Le critiche

Sul New York Times, Rebecca West ha notato acerbamente che, come uomo, “aveva tutti i piaceri che voleva“, mettendo in dubbio la validità dell’identità di Morris: “Non suona come una donna, ma come l’idea di una donna da parte di un uomo e, abbastanza curiosamente, l’idea di un uomo non così intelligente come James Morris era … Non posso accettare Conundrum come la storia di un vero cambiamento di sesso“. Ma nella sua vita, Morris ha riportato pochi cambiamenti: camminando nella sua città, nessuno ha battuto ciglio quando si è presentata come Jan. “Lo attribuisco alla gentilezza“, ha detto all’Observer nel 2020. “Solo questo. Tutto quello che c’è di buono nel mondo è gentilezza“.

Conundrum e gli altri libri di successo di Jan Morris

Mentre i critici si dibattevano, il libro è diventato un bestseller in tutto il mondo e la reputazione letteraria di Morris ha continuato a crescere. La sua storia in tre volumi dell’Impero britannico, Pax Britannica, è stata completata nel 1978, mentre nel 1985 il suo romanzo, Last Letters from Hav, è stato selezionato per il premio Booker. Volumi che evocavano Hong Kong, Sydney e Trieste hanno attraversato il globo, ma ha sempre rifiutato il termine “scrittrice di viaggi“, spiegando al Guardian nel 2015 che mentre aveva scritto solo un libro su un viaggio attraverso il deserto dell’Oman, ha scritto “molti libri del luogo, che non hanno niente a che fare con il movimento, ma molto di più sulle persone e sulla storia ”. Il suo ultimo libro, Think Again, una raccolta dei suoi diari, è stato pubblicato a marzo.

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