Il costo nascosto della nostra ossessione per le pillole di olio di pesce

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Scrutare gli scaffali e internet per l’olio di pesce è un compito vertiginoso. Ci sono decine di marche disponibili e, anche se la considerazione tipica per il popolare integratore è che la qualità conta di più, non è l’unico fattore. Questi prodotti pregiati fanno un lungo viaggio prima di essere etichettati come “puri” e “freschi”, a cominciare dalla macinazione su scala industriale di un pesce minuscolo che è cruciale per la salute degli oceani e dei sistemi alimentari.

I tipi di olio di pesce in commercio

Mentre alcuni oli di pesce sono fatti da merluzzo, sgombro o sardine, la maggior parte proviene da acciughe peruviane, un tipo di acciuga. Questi pesci argentei sono un’importante fonte di nutrimento per la fauna della corrente di Humboldt, uno degli ecosistemi marini più produttivi della Terra. “Penso che la gente dovrebbe sapere da dove viene il pesce nel suo olio di pesce. È sempre bene dare un volto al prodotto che stanno consumando“, dice Katrina Nakamura, fondatrice del Sustainability Incubator, che esamina le condizioni di lavoro nelle catene di approvvigionamento alimentare.

La pesca in Perù

Essendo la pesca più grande del mondo, la cattura dell’acciuga in Perù è enorme, oltre 4 milioni di tonnellate all’anno. Parte del pescato viene congelato e inscatolato per il consumo umano, ma viene usato principalmente per nutrire maiali, pollame e pesci d’allevamento. L’acquacoltura è un’industria globale in espansione, valutata a più di 146 miliardi di sterline nel 2020, con la Cina in cima alla lista come il più grande paese produttore di pesce, con 58,8 milioni di tonnellate all’anno. L’acquacoltura ora fornisce la metà di tutti i frutti di mare che l’uomo mangia, una cifra che dovrebbe crescere al 62% entro il 2030. Ora, i grandi operatori del settore in Perù vogliono aumentare le operazioni legate all’olio di pesce anche per gli integratori alimentari.

L’olio di pesce e gli Omega-3

Anche se c’è ancora un dibattito tra gli scienziati sui benefici degli integratori color oro, ci sono alcune prove che gli acidi grassi omega-3, tra cui EPA (acido eicosapentaenoico), e DHA (acido docosaesaenoico), possono aiutare il cuore e la funzione del cervello, abbassare il rischio di disturbi della funzione cognitiva, e possono aiutare a ridurre l’infiammazione. Le acciughe sono ricche di EPA e DHA. Secondo la Global Organization for EPA and DHA Omega-3 (GOED), l’organismo industriale dei produttori di omega-3, si stima che ogni anno vengano estratte 38.000 tonnellate di olio di acciuga per integratori alimentari. “È sbalorditivo. Quello che possiamo catturare in una settimana è quello che molti paesi catturano in più di un anno“, dice Patricia Majluf, vicepresidente di Oceana Perù, parte dell’organizzazione internazionale di conservazione che si batte per proteggere e ripristinare gli oceani del mondo. “E la capacità di lavorazione delle fabbriche è ancora maggiore”.

I pericoli della pesca

Nonostante sia altamente regolamentata, la pesca è stata recentemente condannata per aver dichiarato falsi metodi di cattura e per aver messo a rischio la salute dei lavoratori durante la pandemia di Covid-19, non riuscendo a isolare i membri dell’equipaggio infetti, portando a grandi epidemie, secondo un rapporto della Changing Markets Foundation, che nel 2020 ha indagato sulle pratiche dannose e insostenibili nell’industria della farina e dell’olio di pesce del Perù. Si dice che la pesca stia anche catturando troppi giovanili di acciughe, se i pesci vengono catturati prima che si riproducano, la popolazione non può sostenersi da sola. Oceana ha denunciato che alcune fabbriche nel sud del Perù operano illegalmente senza permessi o licenze appropriate e producono farina di pesce in condizioni insalubri, oltre ad alterare le quote di cattura. Anche se le acciughe del Perù rischiano di essere sovrasfruttate e la pesca era sull’orlo del collasso all’inizio degli anni ’70, le compagnie responsabili devono affrontare poche sanzioni. I regolamenti impongono chiusure temporanee nelle aree in cui le catture di novellame superano il 10%, ma sette grandi aziende del settore hanno ignorato questa regola tra il 2016 e il 2019 e hanno continuato a operare in aree già identificate come in eccesso di novellame. In un caso, 80 pescatori sono stati minacciati di licenziamento per essersi rifiutati di catturare il novellame. “Stiamo estraendo milioni di tonnellate da un ecosistema che dipende da quel pesce. L’ecosistema si sta impoverendo e sta perdendo la sua resilienza ai grandi cambiamenti portati da El Niños e dal cambiamento climatico”, dice Majluf. “Quel pesce potrebbe essere usato per nutrire la nostra gente. Un’industria che non paga quasi nulla per quel pesce se lo sta portando via tutto”.

Il commercio di Omega-3

Le grandi marche di olio di pesce, tra cui Nature’s Bounty, Nature Made, Sundown e Kirkland, pubblicizzano i loro prodotti come provenienti da fonti sostenibili del Perù; alcune elencano le acciughe come ingrediente. Per esempio, Nature’s Bounty dichiara: “Andiamo in Perù perché il governo peruviano ha standard e governance rigorosi sui loro corsi d’acqua circostanti, per garantire adeguatamente la protezione del pesce, tutte le catture in Perù sono accuratamente riviste per soddisfare rigorosi controlli di qualità.” Ma quello che finisce sugli scaffali può ancora essere un lotto marcio: test indipendenti mostrano che una quantità allarmante di integratori di olio di pesce, almeno il 10%, è rancido. Alcuni prodotti hanno raggiunto un valore 11 volte superiore ai limiti volontari internazionali di irrancidimento. “È un percorso abbastanza lungo quello degli oli di pesce per arrivare a voi”, dice il dottor Ben Albert, un ricercatore dell’Università di Auckland e un ricercatore sugli effetti degli oli sulla salute.

I pericoli alla salute dell’olio di pesce

I dati commerciali sono limitati, ma quelli disponibili mostrano che le navi possono prelevare un carico di olio di pesce grezzo in Perù e spedirlo in Cina per l’estrazione e la distillazione. Da lì, l’olio si sposta in Nord America o in Europa per essere confezionato. È difficile proteggere il prodotto mentre si muove attraverso il processo di produzione. Il tempo trascorso all’aria aperta o in condizioni di caldo aumenta la probabilità di ossidazione. “Questa è una parte del problema: non sappiamo a chi queste aziende esportano. Ci sono così tante catene lungo la strada”, dice Alfonso Daniels, un ricercatore del rapporto Changing Markets. Anche se non dovrebbe essere lasciato solo al consumatore, la sua raccomandazione è di comprare quantità minori e conservare gli oli di pesce in luoghi più scuri e freschi per evitare un’ulteriore ossidazione.

Le alternative

Alternative come l’olio di krill o di alghe contengono anche grassi insaturi che permettono l’ossidazione. Anche se entrambi i prodotti sono di solito venduti come un’opzione più “ecologicamente sostenibile” rispetto al sovrasfruttamento delle popolazioni ittiche critiche, le preoccupazioni rimangono: il krill è spesso catturato utilizzando pratiche di pesca dannose, e ulteriori ricerche sono necessarie per sviluppare una produzione efficiente dalle alghe. Nel frattempo, l’olio di pesce continua ad essere l’integratore preferito. “Penso che l’olio di pesce sia un buon prodotto. Non ce l’ho con l’industria dell’olio di pesce perché esiste. Ma devono rispettare le persone nella catena di approvvigionamento, e devono rispettare il pesce e l’ecosistema da cui il pesce proviene”, dice Nakamura.