I serpenti volanti esistono – come scivolano nell’aria

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I serpenti volanti

Davvero i serpenti volanti esistono? Secondo Jake Socha volare è un po’ un termine improprio per quello che fanno i serpenti. Nel Sud-est asiatico vive un genere di serpenti, i Chrysopelea, che si lanciano dall’alto degli alberi e planano fino a terra senza farsi male. Non volano davvero, cioè non sono capaci di aumentare la propria altitudine in aria, partendo da terra, come gran parte di uccelli e insetti, ma quello che fanno non è semplicemente cadere. Le creature sospese nell’aria tendono a cadere strategicamente o planare, il che significa che non guadagnano altitudine come un uccello o un insetto.

I serpenti volanti esistono: il dottor Socha

Un professore di ingegneria biomedica e meccanica presso la Virginia Tech, il dott. Socha, e i suoi colleghi hanno pubblicato uno studio sulla fisica della natura. In esso, sostengono l’ipotesi che le ondulazioni a mezz’aria (le oscillazioni) create siano in realtà processi attentamente coordinati e altamente funzionali che migliorano la stabilità dinamica del serpente in volo.
“Non direi che tutti i misteri sono stati risolti”, ha detto il dott. Socha, “ma abbiamo una parte importante della storia.”

La dinamica dei voli

I loro voli durano generalmente solo un paio di secondi, ad una velocità di circa 40 chilometri orari, e atterrano senza infortuni. Per un occhio inesperto, potrebbe sembrare che il serpente sia caduto da un albero per caso, oscillando freneticamente mentre precipita sulla terra. Non è, però, così. Una volta che vola nell’aria, dopo essersi spostato su un ramo di un albero e aver spinto via il ramo, il serpente muove le sue costole e i muscoli per estendere la larghezza della sua parte inferiore, trasformando il suo corpo in una struttura che reindirizza il flusso d’aria come un paracadute o un’ala. Una sezione trasversale a mezz’aria del corpo del serpente mostrerebbe che la sua normale forma circolare diventa triangolare e l’intero corpo ondeggia mentre scivola verso il bersaglio.

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Gli studi su come volano i serpenti volanti

I serpenti volanti

Per studiare questi movimenti i ricercatori della Virginia Tech hanno preso sette serpenti volanti della specie Chrysopelea paradisi, i cosiddetti serpenti volanti del paradiso. Li hanno poi messi all’interno di un laboratorio equipaggiato con telecamere sensibilissime, capaci di filmare movimenti molto veloci. Per osservare gli ondeggiamenti dei serpenti con precisione, gli scienziati hanno attaccato sul loro corpo un nastro adesivo che riflette i raggi infrarossi. Si tratta dello stesso sistema che si usa nell’industria cinematografica per ottenere immagini digitali a partire dai movimenti di un attore, il motion capture. In seguito, hanno disposto degli alberi finti con un finto ramo che facesse da rampa di lancio per incoraggiare il volo dei serpenti.

Dopo aver filmato con precisione i movimenti dei serpenti, i ricercatori ne hanno realizzato delle simulazioni digitali in 3D. Guardando questi modelli è stato possibile vedere che i serpenti ondeggiano anche in verticale oltre che in orizzontale: le onde verticali hanno una frequenza doppia rispetto a quella delle onde orizzontali. Grazie ai modelli si è anche potuto fare una simulazione di cosa succederebbe se i serpenti, dopo essersi lanciati, non ondeggiassero. Essi cadrebbero male, senza planare, come un frisbee o un aeroplanino di carta lanciati male.

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