Gli scienziati hanno visto la più grande cometa mai vista

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Gli scienziati hanno confermato la scoperta della più grande cometa mai avvistata e hanno ulteriormente raffinato le sue dimensioni a circa 85 miglia di diametro, che è circa 15 volte l’altezza del Monte Everest e quasi due volte più grande della famigerata cometa Hale-Bopp, il precedente detentore del record.

Come si chiama la più grande cometa mai vista

Conosciuta come C/2014 UN271 (Bernardinelli-Bernstein), o BB in breve, il colosso ghiacciato sta attualmente sfrecciando verso il Sole e farà il suo approccio più vicino il 21 gennaio 2031, offrendo una vista senza precedenti di una cometa enorme dai confini del nostro sistema solare. Oltre ad essere il più grande oggetto conosciuto del suo genere, BB potrebbe essere “una delle comete più ‘incontaminate’ mai osservate”, secondo un recente studio pubblicato sul server arXiv preprint che è stato accettato per la pubblicazione sulla rivista Astronomy and Astrophysics Letters.

La scoperta

Guidato da Emmanuel Lellouch, un astronomo presso l’Observatoire de Paris in Francia, il nuovo studio segue la scoperta iniziale di BB l’anno scorso dai suoi astronomi omonimi, Pedro Bernardinelli e Gary Bernstein. Bernardinelli e Bernstein hanno individuato la cometa in immagini d’archivio del Dark Energy Survey che risalgono al 2014, motivo per cui quell’anno fa parte del nome scientifico ufficiale della cometa. “Proprio come Hale-Bopp è l’archetipo di una grande cometa su un’orbita che si avvicina al Sole, 2014 UN271 appare come il rappresentante più importante delle comete lontane e di lungo periodo, la cui attività è governata da ipervolatili”, cioè composti come il monossido di carbonio e l’anidride carbonica, ha detto il team nello studio. Monitorare la sua composizione chimica mentre si avvicina al perielio, che è il termine per il passaggio più vicino al Sole di un oggetto, “sarà di grande valore”, hanno aggiunto i ricercatori.

Le caratteristiche della cometa

Per avere un senso migliore del gigante da record e delle caratteristiche di BB, Lellouch e i suoi colleghi hanno seguito l’avvistamento iniziale nell’agosto 2021 usando l’Atacama Large Millimeter Array (ALMA), che è il telescopio più sensibile al mondo a lunghezze d’onda millimetriche e submillimetriche. Non solo i ricercatori hanno confermato e chiarito le massicce dimensioni di BB, ma sono stati in grado di misurare la sua albedo, o luminosità superficiale, da una distanza di 20 unità astronomiche, circa il doppio di Saturno – la misurazione più lontana dell’albedo di una cometa mai eseguita. Tutte queste osservazioni aiuteranno gli scienziati a preparare l’avvicinamento di BB al Sole nel 2031, che avverrà a circa la distanza dell’orbita di Saturno, circa un miliardo di miglia dalla Terra.

Come osservare la cometa

Anche se questo non è probabilmente abbastanza vicino per la visibilità ad occhio nudo dalla Terra, gli astronomi senza dubbio punteranno osservatori sofisticati – compreso il telescopio spaziale James Webb lanciato di recente – su questo enorme oggetto mentre striscia attraverso il cielo, dove potenzialmente si libererà di metà della sua massa nel bagliore del Sole. Dato che si stima che BB completi la sua orbita una volta ogni tre milioni di anni circa, questa è un’occasione unica per osservarla da vicino. “Con il suo perielio distante e le sue dimensioni uniche, C/2014 UN271 (Bernardinelli-Bernstein) è l’archetipo prominente delle comete lontane”, hanno detto Lellouch e i suoi colleghi, notando che BB è “notevole” sotto diversi aspetti. In altre parole, salvate la data sul vostro calendario del lontano futuro: 21 gennaio 2031.