Elio: sta pian piano scomparendo dalla Terra

0
222

L’elio è un elemento follemente importante e raro che sta rapidamente scomparendo dal nostro pianeta. A differenza di quasi tutti gli altri elementi della tavola periodica, è abbastanza leggero da resistere alla gravità e galleggiare nello spazio, per non essere mai più visto.

La storia: elio

  • 1868 L’elio viene scoperto per la prima volta a 93.000.000 miglia di distanza dalla Terra mentre viene irradiato dal nostro buon amico, il sole. In onore di questa scoperta stellare, si chiama elio, dal nome del dio greco del sole, Helios.
  • 1895 Si scopre che l’elio esiste anche sulla Terra! Questo balzo in avanti delle dimensioni è stato grazie al chimico scozzese Sir William Ramsay che ha bruciato un po’ di uranio, raccolto il gas emesso e si è reso conto di cosa si trattasse.
  • 1903 Una massiccia riserva viene scoperta in Kansas, dove la maggior parte del mondo ne ottiene ancora oggi!
  • 1914-1919 Stanchi dei loro zeppelin pieni di idrogeno che esplodono dopo essere stati colpiti con proiettili incendiari, gli Stati Uniti iniziano invece a sperimentare zeppelin. Tuttavia, la guerra finisce prima che possano essere messi in atto.
  • 1925 Rendendosi conto dell’importanza strategica, gli Stati Uniti creano la National Helium Reserve ad Amarillo, in Texas.
  • 1927 Il Congresso approva l’Helium Control Act che imbarazza l’esportazione. Questo porta inavvertitamente al disastro di Hindenburg poiché la società tedesca Zeppelin non può mettere le mani sull’elio e invece deve tornare a usare l’idrogeno.
  • 1960 Diventa uno strumento essenziale durante la corsa allo spazio, in grado di raffreddare i motori a razzo e spingere il carburante fuori dai razzi (ne parleremo più avanti). Di conseguenza vengono aperte 5 nuove raffinerie.
  • 1996 Il Congresso decide di vendere tutte le riserve entro il 2013.
  • Il Congresso del 2013 si rende conto di quanto sia stata idiota quella decisione del 1996 e ne fa ben 180. Anche se non prima di aver venduto 2/3 del loro a prezzi stupidamente bassi.

Ti presentiamo l’elio

Quando non galleggia nello spazio, può essere trovato nel decadimento radioattivo emessa da elementi come l’uranio e il torio. Se pensavi che la tua ragazza si prendesse un po’ di tempo per prepararsi, sei in attesa anche se ragazzi perché impiega diverse migliaia di anni prima che possa essere estratta dal sottosuolo profondo. Ma cosa rende impossibile vivere senza questo elemento prezioso e precoce? A differenza di quasi tutto il resto dell’universo, non si raffredda in forma liquida fino a quando non raggiunge i 4,2 gradi Kelvin, a malapena più caldo della temperatura dello spazio esterno! Ciò significa che può essere utilizzato per raffreddare di tutto, dalle navi a razzo ai superconduttori! È tutto? No!

E’ fondamentale:

In medicina, per le macchine per la risonanza magnetica e per la chirurgia laser-occhio. I militari lo usano per i test dei motori a razzo, gli aerei di sorveglianza e persino i sistemi di guida missilistica aria-aria. Le telecamere termografiche e altri sistemi di visione del calore, lo richiedono, come refrigerante, il che è fondamentale per le squadre di ricerca e soccorso. Le industrie pesanti lo usano per rilevare e prevenire perdite di gas pericolose. Viene anche utilizzato nella produzione di condizionatori d’aria, pneumatici, frigoriferi ed estintori come un modo per testare le guarnizioni. I razzi della NASA, di SpaceX e Bezos, lo usano per tenere i gas caldi e i combustibili liquidi superfreddi lontani l’uno dall’altro durante il decollo. Viene anche iniettato nei contenitori di combustibile per spingere fuori il carburante in modo che le astronavi possano effettivamente uscire dal pianeta.

I reattori nucleari lo usano come refrigerante poiché non è radioattivo

Il silicio, il titanio, lo zirconio e il germanio richiedono tutti che l’elio sia prodotto/cresciuto. Utilizzato dai subacquei profondi e nei sottomarini in acque profonde per resistere a pressioni massicce e creare un’atmosfera di respirazione sicura. Passiamo molto rapidamente attraverso il resto delle industrie che usano l’elio:

  • Criogenia
  • Magneti superconduttori
  • Puntatori Laster
  • Gallerie del vento supersoniche
  • Pompe di rianimazione cardiopolmonare
  • Dirigibili
  • Saldatura elettrica ad arco
  • Cristallografia a raggi X
  • Calcolo quantistico

La maggior parte degli articoli di questa lista richiede elio e solo elio. Al momento non abbiamo altri sostituti per molti di questi importanti processi.

Qual è la cattiva notizia?

La cattiva notizia è che il mercato globale dell’elio sta camminando su una fune tesa. La maggior parte dell’elio del mondo proviene dagli Stati Uniti, anche se nel 2017 il Qatar ha creato una delle più grandi unità di elio del mondo. Anche Russia, Australia, Canada, Algeria e Polonia hanno piante di elio, anche se il loro contributo globale è estremamente trascurabile. Fondamentalmente, la maggior parte dell’elio del mondo proviene da 2 luoghi: Stati Uniti e Qatar. Se dovesse succedere qualcosa a queste piante di elio, beh, non sarebbe fantastico per il mercato mondiale dell’elio. L’esempio migliore è stato nel 2012 quando, in preparazione per finire di vendere tutte le riserve strategiche di elio, c’erano carenze di elio di massa e tutti, dai produttori di risonanza magnetica alla NASA, erano seduti sulle loro mani.

L’elio è una risorsa non rinnovabile

Quello che abbiamo ora è praticamente quello che abbiamo. Alcuni scienziati stimano che, con l’attuale quantità di elio stimata sulla Terra, potremmo esaurirci tra il 2040 e il 2050. Ci sono buone notizie? In realtà sì.

Altri scienziati credono che ci sia molto più elio sulla terra di quanto pensassimo

Già una nuova riserva è stata scoperta nelle Montagne Rocciose (anche se arrivarci potrebbe essere difficile) e alcuni stimano che l’elio potrebbe essere trovato anche sotto le riserve di acqua dolce. Quindi, questo significa che dovresti smettere di riempire i palloncini di compleanno di elio? Beh, non proprio. In effetti, l’unica ragione per cui la maggior parte di noi pensa persino all’elio è a causa di quelle palline luminose di gioia di gomma piena di elio. Dopotutto, per quanto ne sappiamo, potremmo essere le ultime generazioni a godere di quel semplice piacere a base di elio.