Da pandemia a endemico: cosa cambierebbe se il virus restasse?

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Non possiamo dire con certezza quale sia il futuro del virus COVID-19. Ma sulla base dell’esperienza con altre infezioni, ci sono pochi motivi per credere che il coronavirus SARS-CoV-2 scomparirà presto, anche quando i vaccini saranno disponibili. Il professor Hans Heesterbeek, Professore di Epidemiologia Teorica all’Università di Utrecht ci racconta di uno scenario, realistico, in cui il Covid-19 verrà aggiunto alla (grande e crescente) famiglia di malattie infettive che sono ciò che è noto come “endemico” nella popolazione umana.

Cosa succederà quindi?

Con la diffusione della malattia a livello mondiale in aumento, sembra improbabile che le misure attualmente disponibili possano fare di più che tenere sotto controllo quella diffusione, tranne nei paesi che possono isolarsi efficacemente dal mondo esterno. Il fatto che la stragrande maggioranza delle persone sia ancora suscettibile in una certa misura significa che c’è abbastanza carburante perché il fuoco continui a bruciare per un bel po’ di tempo.

Ciò accadrà anche se località specifiche raggiungono quella che è nota come immunità della popolazione (o della mandria) (e non è chiaro quanto sia probabile che ciò accada). Quando un numero sufficiente di persone diventa immune a una malattia, attraverso la vaccinazione o l’infezione naturale, la sua diffusione inizia a rallentare e il numero dei casi diminuisce gradualmente. Ma questo non significa che scomparirà all’istante o completamente.

Secondo il professore Heesterbeek, quindi, il virus ha ancora tanto spazio per potersi muovere e andare avanti per anni considerando l’impossibilità di isolarsi completamente dal resto del mondo. “Al di fuori delle aree con immunità della popolazione, è probabile che ci siano molti luoghi che hanno ancora abbastanza individui suscettibili per continuare la trasmissione. Nessuna misura di isolamento è così forte da fermare completamente l’interazione umana tra le regioni, all’interno e tra i paesi o nel mondo.

Finché c’è una quantità sufficiente di persone ancora suscettibili alla malattia a cui ogni persona infetta può trasmetterla, continuerà a diffondersi. Questa scorta può essere reintegrata in vari modi, a seconda delle caratteristiche della malattia.

Cosa significa endemico?

È anche possibile che la diffusione di un’infezione alla fine si stabilizzi a un livello costante in modo che diventi sempre presente nelle comunità, possibilmente a un ritmo relativamente basso, a volte prevedibile. Questo è ciò che intendiamo quando diciamo che una malattia è endemica. Alcune infezioni sono presenti e si diffondono attivamente quasi ovunque (come molte infezioni a trasmissione sessuale e infezioni infantili). Ma la maggior parte delle infezioni è endemica in parti specifiche del mondo.

Ciò può verificarsi quando un controllo efficace ha eliminato l’infezione altrove o perché le condizioni necessarie per una trasmissione efficace possono essere trovate solo in luoghi specifici. È il caso della malaria e di molte altre infezioni trasmesse dalle zanzare.

Immunità calante, permanente e temporanea

Il professore poi spiega la differenza di immunità a cui un essere umano può essere soggetto. Nelle malattie che danno un’immunità permanente dopo l’infezione, ogni neonato è suscettibile dopo che l’immunità ottenuta dalla madre svanisce. Questo è il motivo per cui le infezioni infantili come il morbillo sono endemiche in molte parti del mondo dove il tasso di natalità è abbastanza alto. Nelle malattie che danno solo un’immunità temporanea attraverso l’infezione naturale, le persone perdono quella protezione immunitaria per diventare nuovamente sensibili. Un virus o un batterio possono anche eludere la memoria immunitaria mediante mutazione, in modo che le persone con immunità a un ceppo più vecchio diventino suscettibili alla nuova versione della malattia. L’influenza è un ottimo esempio.

Quanto dura l’immunità da COVID-19?

Non sappiamo ancora quanto durerà l’immunità dall’infezione da COVID-19 o quanto saranno buoni i vaccini per proteggere le persone. Ma altri coronavirus endemici nella popolazione umana, come quelli che causano il raffreddore, conferiscono solo un’immunità temporanea di circa un anno.

Un altro punto importante è che le persone con immunità, sia da infezione che da vaccinazione, sono raramente distribuite equamente in una comunità o in un paese, per non parlare del mondo. Certamente nel caso del COVID-19, ci sono aree in cui l’infezione si è diffusa più intensamente e aree che sono state relativamente risparmiate. Senza una distribuzione uniforme, non c’è immunità della popolazione anche se sono state vaccinate un numero sufficiente di persone per raggiungere la soglia necessaria prevista.

In questi casi, la R media può essere sufficientemente bassa da tenere sotto controllo l’infezione, ma nelle sacche non protette sarà ben superiore a 1. Questo porta a focolai localizzati e consente alla malattia di rimanere endemica. Continua a diffondersi da un luogo all’altro, seminato da pochi luoghi in cui la densità di popolazione e l’interazione sono sufficientemente elevate e la protezione sufficientemente bassa per sostenere la trasmissione.


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Come rispondiamo se il virus diventa endemico?

Il modo in cui gestiamo il COVID-19 una volta che diventa endemico dipenderà da quanto sono buoni i nostri vaccini e trattamenti. Se riescono a proteggere le persone dagli esiti più gravi, l’infezione diventerà gestibile. COVID-19 sarà quindi come molte altre malattie con cui abbiamo imparato a convivere e molte persone sperimenteranno durante la loro vita.

A seconda che l’immunità, da infezione naturale o da vaccinazione, sia permanente o temporanea, potremmo aver bisogno di aggiornamenti annuali del vaccino per proteggerci (come l’influenza). Oppure potrebbe essere controllato con la vaccinazione a un’età ottimale (come molte infezioni infantili).

Se i vaccini non solo prevengono la malattia clinica, ma riducono anche fortemente la trasmissione e conferiscono un’immunità duratura, possiamo prevedere altri scenari, come la potenziale eradicazione della malattia. Ma realisticamente questo è improbabile. L’eradicazione è notoriamente difficile, anche per le malattie per le quali abbiamo vaccini quasi perfetti e un’immunità permanente. La malattia endemica è quindi l’esito più probabile.


Questo articolo è stato scritto sulla base dell’articolo pubblicato da The Conversation di Hans Heesterbeek, Professore di Epidemiologia Teorica, Università di Utrecht con licenza Creative Commons. Leggi l’articolo originale.

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