Balzo dell’inflazione Usa, fa meno paura del 2018

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La Federal Reserve (Fed) ha finalmente riconosciuto che l’inflazione elevata non è transitoria, ma i mercati credono che la sua determinazione a combatterla lo sia.

Era giunto il momento per la Fed di riconoscere che abbiamo un problema di inflazione tra le mani. Già con il rilascio di giugno, quando l’inflazione dell’indice dei prezzi al consumo (CPI) statunitense è salita al di sopra del 5%, avevo notato che gli aumenti significativi dei prezzi non erano limitati a pochi valori anomali, ma si erano diffusi a diverse categorie di beni e servizi.

Da allora, è diventato ancora più chiaro che le pressioni inflazionistiche sono di ampia portata e non solo dovute agli effetti di base: l’IPC core ha raggiunto il 4,6% su base annua a ottobre ed è stato pari o superiore al 4% per cinque mesi. Anche le misure alternative dell’inflazione come il Cyclical Core PCE della Fed di San Francisco e il Underlying Inflation Gauge della Fed di New York sono aumentate notevolmente. L’inflazione principale è balzata a un massimo di 31 anni del 6,2% a/a.

L’inflazione a/a rimarrà ancora al di sopra del 6% fino al prossimo febbraio e in media al 5,5% nei 12 mesi fino a maggio 2022. E questo ora sembra lo scenario migliore, perché l’inflazione M/M è stata in media dello 0,6% dal inizio dell’anno.

Supponiamo che l’inflazione M/M rimanga allo 0,6% ancora per un po’, diciamo altri sei mesi: ricorda, è già stata in media dello 0,6% negli ultimi 10 mesi. In tal caso, l’inflazione a/a salirebbe sopra il 7% a dicembre, raggiungendo un picco vicino all’8% a febbraio-marzo e scenderebbe solo al di sotto del 5% tra un anno. Inoltre, l’inflazione sarebbe in media del 5,4% su un intero biennio, 2021-2022.

Più a lungo l’inflazione rimane nel range del 5%-6%, più cambia il comportamento e le aspettative di consumatori e produttori. Le prove aneddotiche si stanno accumulando: le aziende si stanno abituando a pagare prezzi più alti per i fattori di produzione e ad addebitare prezzi più alti per i loro prodotti: questo è un cambiamento di regime rispetto agli ultimi anni. I lavoratori stanno negoziando salari più alti con la domanda di lavoro ancora superiore all’offerta. Entro la metà del prossimo anno, questi cambiamenti di comportamento saranno diventati ancora più radicati.

Il presidente della Fed Jerome Powell ha finalmente riconosciuto che è ora di ritirare il soprannome di “transitorio”. Prima in un recente discorso e poi testimoniando al Congresso, ha ammesso che “transitorio” può significare cose diverse per persone diverse. Davvero. Significa qualche mese? Qualche quarto? Qualche anno? Ha detto che per la Fed significa che “non porterà a un’inflazione permanentemente o molto persistentemente più alta”. Bene, niente nella vita è permanente e anche “molto persistente” è piuttosto ambiguo. Sarebbe idoneo un anno di inflazione superiore al 5%? Perché sembra già un risultato nel migliore dei casi, come ho notato sopra.

In un recente seminario, Powell ha anche ammesso che l’approccio “paziente” della Fed potrebbe non corrispondere perfettamente a un ambiente di strozzature dell’offerta prolungate e aumenti dei prezzi dell’energia, e per la prima volta sembrava più preoccupato per l’inflazione che per la disoccupazione.

I mercati se ne sono accorti e si sono innervositi, e il tasso di pareggio a cinque anni è salito ben al di sopra del 3%.

Poi si è diffusa la notizia della variante Omicron del COVID-19 e i mercati hanno rapidamente ridimensionato le aspettative di un inasprimento della Fed. Ad alcuni, questo sembra il 2018, quando Powell ha segnalato una posizione monetaria più dura, i mercati hanno esitato e la Fed ha battuto ciglio.

C’è una grande differenza, però. Nel 2018, l’inflazione era compresa tra il 2% e il 3%; oggi è superiore al 6% e probabilmente rimarrà in un intervallo del 5%-6% per un po’.

Diversi paesi hanno reimpostato alcune restrizioni relative al COVID come precauzione, ma a questo punto non abbiamo prove che la variante Omicron riporterà l’economia globale in blocco su vasta scala.

I mercati sembrano scommettere che la Fed vorrà prendere le proprie precauzioni e mantenere attivo il supporto monetario come assicurazione contro i rischi al ribasso per la crescita. Dopotutto, questo è ciò che la Fed ha promesso e fatto per gran parte dell’ultimo decennio: con i rischi di inflazione sempre bassi, si è concentrata sui rischi di crescita. Questa volta, tuttavia, l’inflazione non è solo un rischio, è una realtà, un problema chiaro e presente. E se la Fed trattiene l’inasprimento, peggiorerà. Se la Fed non si restringe con l’inflazione al 5%-6%, le aspettative di inflazione probabilmente diventeranno ancora più disancorate.

Altrettanto importante, l’inflazione è ora diventata una grave responsabilità politica per l’amministrazione Biden. Più a lungo i consumatori affrontano l’aumento dei prezzi, più sono insoddisfatti dello stato dell’economia. Ciò si traduce in tassi di approvazione più bassi per l’amministrazione e in una crescente pressione politica per tenere sotto controllo l’inflazione, e questa pressione si riversa sulla Fed.

A causa di queste importanti differenze con il 2018, non credo che il recente forte rally dei mercati obbligazionari possa dimostrarsi sostenibile. A meno che non colpisca davvero una nuova recessione globale, a causa di Omicron o di un altro shock inaspettato, è probabile che il mercato obbligazionario stia sottovalutando il problema dell’inflazione e sottovalutando i vincoli che la Fed deve ora affrontare.