Anche le Galassie “Nane” nascondo buchi neri

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È stato scoperto che anche le piccole e deboli galassie nascondono buchi neri. Una recente ricerca rivela che questi buchi neri che sono in qualche modo anche esplosivi: alimentano potenti getti di radiazioni che ostacolano la crescita delle galassie.

A guidare la ricerca Gabriela Canalizo, astronoma dell’Università della California, a Riverside. Lei e i suoi colleghi hanno trovato galassie nane con buchi neri che forniscono un feedback energetico più forte di quanto si aspettassero. La ricerca è stata presentata al The Astrophysical Journal.

Gli astrofisici hanno a lungo pensato che le più grandi galassie (come la nostra Via Lattea) avessero il monopolio dei mammut, buchi neri attivi, che spesso si nascondono nel centro della galassia. Gli astronomi riescono a trovarli o individuando le curve costituite dalle stelle vicine o catturando il bagliore che appare quando gas e stelle cadono dentro, creando un “nucleo galattico attivo” che emette radiazioni.

Tuttavia la dimensione ridotta delle galassie nane rendono i loro buchi neri estremamente difficili da individuare. Mentre la Via Lattea comprende circa duecento miliardi di stelle, i nani in genere ne ospitano solo qualche milione. Poiché hanno poche stelle da tracciare per gli astronomi e poca energia per alimentare i nuclei galattici attivi, si presumeva che tutti i buchi neri nelle galassie nane sarebbero stati troppo scuri per essere trovati.

I ricercatori hanno iniziato la loro ricerca esaminando la cosiddetta Sloan Digital Sky Survey, un’enorme mappa del cielo notturno settentrionale raccolta durante molti anni di osservazione. Hanno individuato 29 galassie nane relativamente vicine usando due criteri. Innanzitutto, hanno cercato radiazioni in determinate lunghezze d’onda ottica e infrarossa che non potevano provenire solo dalle stelle, nonché possibili segni di un nucleo galattico attivo. In secondo luogo, hanno individuato galassie a forma di disco che avevano i loro bordi simili a piattini rivolti verso di noi.

Hanno quindi usato il telescopio gigante Keck alle Hawaii per osservazioni di follow-up. Dopo aver dato un’occhiata più da vicino alle 29 galassie selezionate, ne hanno trovate 13 che mostravano la prova che agli ioni di ossigeno mancavano due elettroni, un segnale rivelatore di un nucleo galattico attivo. Hanno anche determinato che il gas in queste 13 galassie scorreva a velocità fino a 1.000 chilometri al secondo, abbastanza veloce da consentire almeno un po ‘di gas per superare l’attrazione gravitazionale della galassia ed esplodere nello spazio intergalattico.

Flussi di gas così potenti cambiano ciò che sappiamo della crescita di queste galassie. La ricerca sta influenzando anche la visione standard di come siano nati i più grandi buchi neri nell’universo.

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